消失的史前古兽——始祖象,它到底是不是现代大象的始祖呢?(始祖象化石图片)

1904年,在埃及的法雍地区一处叫莫里斯湖的地方,人们发现了一种奇怪的动物,它们的样子就好像一直发育畸形的河马,不过最初没有引人注意。直到1923年,经过美国纽约自然史博物馆的古生物学家安德鲁斯的描述,人们才了解到这种动物基本和是始新世时期笨重的有蹄类没有太大差异,唯一的区别可能是在头上。它的头骨低平,眼睛位置靠前,整个头颅显得十分宽大,附着有强壮的肌肉。它们的上下第二门齿(后世象类发展为长牙)加长加大,但并不向外伸;外鼻孔在头部前端,上唇较厚但很灵活。许多研究者认为这种动物身体笨重、上唇灵活、门齿加长,都是象类的特征。而它们既然在形态上是象族中的原始类型,生存年代也很早,于是便被命名为始祖象。

始祖象生活在非洲的埃及、苏丹和塞内加尔等地,最早出现在晚始新世并延续到早渐新世,随后逐步消亡。一些读物把始祖象描述成小猪的大小,所以很多人认为始祖象并没有多大。其实它们的个头并不小,成年始祖象身长可以达到3米,肩高接近1米,体重200多千克,体积相当于一只未成的亚洲象。它们的颈部较长而灵活,四肢短粗,脚掌比较宽大,外貌与习态生性近似河马。

当时的埃及法雍地区乃至北非的大部分地区都还是一片浅海,这里气候温暖,植被繁茂,内陆河湖星罗棋布。始祖象采用两栖的生活方式,正是为了适应这种生存环境。

始祖象的牙齿构造相当原始,臼齿上只有2道横脊,也没有丰富的褶皱。这样的牙齿不耐磨损,因此它们只能吃柔软的植物叶子,这倒符合它们周遭的生态特点。由于人们认为它们的游泳能力不强,所以始祖象可能终日在浅海或湖泊中栖息,以水中或岸边鲜嫩的植物为食。

自从被发现后,始祖象的“始祖”牌位就一条也没有坐稳过。因为人们一直在争论:它们到底是不是象类的始祖,从少数特征看,始祖象的确可能与象类比较接近。但它们的个头太大,身体构造和生活习性也非常特殊,很明显是往两栖方向演化的,而与象类的进化主流并不接近。除了加大的门牙和增厚的鼻部外,人们实在找不出它们和后来的象还有什么接近之处;而且在始祖象生活的后期,非洲地区以及出现了比较原始的乳齿象——始乳齿象,其形态也与始祖象相去甚远。所以始祖象只徒占着这个始祖的称呼而已,不大可能的是后来各种象类的祖先。

现在大多数学者认为,始祖象应该还是象类进化过程中一个旁支,属于单独的始祖象亚目。它们始终也没有回到象类进化的主流上来,而是朝着两栖方向进化,却没有获得进一步的发展。当最后一只始祖象在3200万年前消失在碧波荡漾的 法雍浅海中时,这个古老的家族也终于走到了尽头……

来源—古兽真相

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作者:十秒网

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